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IA et crise environnementale : Une bombe à retardement énergétique ?

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Les défis environnementaux de l’intelligence artificielle

Les outils d’IA se développent dans tous les domaines (ou presque), accompagnés par une demande énergétique toujours plus haute. Quel sera le coût environnemental au long terme de cette révolution technologique ?

Si l’on met souvent en parallèle les considérations environnementales et l’IA, c’est que la problématique est réelle et se doit d’être examinée sous tous les angles. La montée en puissance de cette techno a déjà des conséquences alarmantes : une consommation d’eau en hausse chez les acteurs du secteur et de manière générale, un impact énergétique global qu’il serait dangereux de minimiser. Des prévisions récentes indiquent que la demande énergétique des data centers, infrastructures essentielles au fonctionnement de l’IA, pourrait bientôt dépasser les capacités actuelles, complexifiant encore plus la situation.

Vers le blackout énergétique ?

Selon un rapport de l’Electric Power Research Institute (téléchargeable ici), les data centers alimentant les modèles d’IA de pointe pourraient représenter jusqu’à 9,1 % de la demande énergétique américaine d’ici la fin de la décennie. Actuellement, ces installations accaparent environ 4 % de l’électricité nationale. Cette augmentation fulgurante de la demande n’est nullement un phénomène exclusif aux États-Unis puisque l’Agence internationale de l’énergie prévoit que la consommation à l’échelle mondiale des data centers pourrait doubler d’ici 2026.

Les défis à venir

La consommation électrique générée par une simple requête sur ChatGPT serait estimée à dix fois supérieure à celle d’une recherche Google classique. Cette disparité considérable s’explique aisément par l’immense quantité de données et la puissance de calcul phénoménale requises pour le fonctionnement des modèles d’IA générative. On vous laisse donc imaginer ce que pourrait coûter à l’avenir la génération d’une vidéo par Sora, la super IA d’OpenAI.

Les data centers, véritables ogres énergétiques

Ce sont principalement les data centers qui sont responsables de cette hausse fulgurante de la demande énergétique. Ces derniers pourraient bien exercer une pression réelle sur les réseaux électriques au cours des prochaines années. Selon les prévisions de Goldman Sachs, l’intelligence artificielle pourrait représenter 19 % de la demande énergétique des data centers d’ici 2028. Actuellement, ces installations consomment entre 1 et 2 % de l’énergie mondiale, une proportion qui pourrait grimper jusqu’à 4 % d’ici 2030. Les États-Unis, qui hébergent près de la moitié des centres de données mondiaux, ces infrastructures pourraient monopoliser 8 % de la consommation énergétique nationale d’ici six ans.

Les enjeux environnementaux

Autre problème : ces data centers sont loin d’être eco-friendly. Même si certaines entreprises, comme Microsoft, planchent sur des solutions alternatives pour rendre ces infrastructures moins polluantes, le constat reste le même. Selon les calculs de Goldman Sachs, 60 % de l’énergie utilisée par les data centers proviendrait de sources non renouvelables. Une dépendance aux énergies fossiles qui complique considérablement les efforts de réduction des émissions de carbone. Ceci, malgré les déclarations optimistes de leaders technologiques comme Sam Altman, qui a récemment investi, avec d’autres magnats du secteur, dans Exowatt, une start-up visant à utiliser l’énergie solaire pour alimenter les centres de données.

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